Forskning: forebygging av metastaser

Hvis en svulst allerede har dannet dattersvulster, er en kur ofte ikke mulig. Forskere leter etter måter å forhindre spredning på

Foretrukne organer: Hudkreft metastaserer ofte til lever og lunger

© W & B / Dr. Ulrike Möhle

En kreftdiagnose er ofte ikke lenger en dødsdom. Men det er en nyhet som, til tross for all fremgang, har mistet lite av skrekken: kreften har metastasert, dvs. ytterligere svulster i andre organer. Ni av ti pasienter i dag dør ikke av den primære svulsten, som eksperter kaller den opprinnelige kreftsvulsten, men av spredningen. Selv om de ikke kan identifiseres på diagnosetidspunktet, er pasientene ikke sikre. Bekymringen for at kreft skal komme tilbake henger over dem som et sverd av Damocles i mange år.

Veier av kreftceller

Selv om kreft ofte bare blir en uhelbredelig sykdom gjennom dattersvulster, er forskningen her fortsatt i sin spede begynnelse. "Undersøkelsene har konsentrert seg om primærsvulsten de siste tiårene," bekrefter professor Andreas Fischer fra det tyske kreftforskningssenteret i Heidelberg. Med stor suksess.

90 prosent av pasientene som dør av kreft, dør ikke av en primær svulst, men av metastaser

I flere år har forskere sett på de neste store spørsmålene: Hva får kreftceller til å reise i kroppen? Hvordan klarer de å vokse i det ukjente miljøet til fjerne organer?

Generelt beveger kreftceller seg gjennom kroppen på to måter: via blodet og lymfesystemet. For å komme til fjerne organer, må de overvinne noen hindringer. Selv å løsrive seg fra tumorcellestrukturen krever spesielle ferdigheter. For å komme inn i blodet, må de trenge gjennom vevet, så overleve i et fiendtlig miljø full av immunceller og til slutt tilpasse seg et fremmed organ. Umulig for sunne celler. Men mer enn 99,9 prosent av migrerende kreftceller dør også, selv med svært aggressive svulster.

Tumorklynger som flyter gjennom kroppen

"Metastase er en ekstremt ineffektiv prosess," sier Fischer. Forskere over hele verden ønsker å finne ut hvordan individuelle celler fremdeles klarer å overleve. Forskere har allerede sporet opp en årsak som gjør kreftceller mobile. "Mobilitet er primært i menneskelig natur," forklarer professor Klaus Pantel, leder for instituttet for tumorbiologi ved University Medical Center Hamburg-Eppendorf.

Via blodet til fjerne organer

© W & B / Dr. Ulrike Möhle

TIL BILDEGALLERIET

© W & B / Dr. Ulrike Möhle

Opprinnelig har svulsten ingen kontakt med blodstrømmen

© W & B / Dr. Ulrike Möhle

Over tid trenger hudkreft gjennom dypere lag

© W & B / Dr. Ulrike Möhle

Individuelle kreftceller reiser med blodet

© W & B / Dr. Ulrike Möhle

Noen celler lykkes med å koble til et organ

© W & B / Dr. Ulrike Möhle

Den nye svulsten trenger blodkar for å vokse

Tidligere

1 av 5

Neste

Kreft blir ikke en dødelig sykdom før den danner avleiringer i fjerne organer. Svart hudkreft (ondartet melanom) blir vanligvis bare truende når den sprer seg. Dette skjer ofte veldig tidlig i denne typen kreft

Når et embryo utvikler seg, migrerer cellene først gjennom kroppen. På destinasjonen forvandler de seg til forskjellige celletyper og danner dermed organene. Senere undertrykker genetiske programmer den opprinnelige bevegelsesglede. Kreftceller klarer å slå dem av igjen. Spesielt når oksygen er knappe, trekker de seg tilbake til en slags stamcelle og blir mobile.

På universitetssykehuset Basel jobber professor Nicola Aceto og teamet hans med å bruke denne kunnskapen terapeutisk. Når en svulst har begynt å spre seg, er det ikke bare individuelle kreftceller i blodet, men også små klumper av celler, såkalte svulstklynger, som deretter driver gjennom kroppen. Forskning indikerer at disse er spesielt farlige. "De ser ut til å spille en viktig rolle, spesielt i brystkreft," sier Aceto.

Hjertemedisiner for metastaser?

Med teamet sitt testet han nesten 2500 aktive ingredienser som allerede er godkjent. Noen midler som har blitt brukt til dags dato for hjertesykdom har lyktes i å bryte opp de farlige klyngene. I prosessen mistet cellene sine stamcelleegenskaper. I laboratorietester kan dannelsen av metastaser reduseres betydelig. Som et neste trinn ønsker forskerne å teste for hvilke pasienter stoffene egner seg i kliniske studier.

Professor Christoph Klein er leder av eksperimentell medisin ved Universitetet i Regensburg

© W & B / Jens Wegener

Kreftceller blir ikke bare mobile på et sent stadium av sykdommen. "Med en tykkelse på en halv millimeter har for eksempel halvparten av melanomene som er i stand til å danne metastaser, allerede spredt seg," sier professor Christoph Klein, leder av stolen for eksperimentell medisin og terapeutiske metoder ved Universitetet i Regensburg. Også i brystkreft finnes kreftceller i beinmargen på et ekstremt tidlig stadium.

Ingen metastaser uten spredning. Men det betyr ikke at alle celler begynner å vokse. Jo større svulsten er, desto mer sannsynlig er det at metastaser vil oppstå som et resultat - dette funnet er fremdeles sant. Men hvorfor?

Metastatiske nisjer i organene

"For kroppen representerer svulsten noe som et sår som aldri leges," sier Fischer. Dette har effekter på hele organismen. "Svulsten forbereder sengen for metastaser, for å si det sånn." Den sender ut stoffer som hemmer immunforsvaret eller stimulerer veksten av nye blodkar. Småcellevesikler med proteiner, DNA-fragmenter og andre stoffer fra svulsten, kalt exosomer, beveger seg også gjennom kroppen.

Organer som lever, lunger og benmarg som passer best for dem, er også et foretrukket sted for metastase. Såkalte metastatiske nisjer dannes i organene, som er forberedt av den primære svulsten for kolonisering med tumorceller. De lykkes også med å endre tilstøtende, sunt vev på en slik måte at det støtter veksten av dattersvulster.

"Dannelsen av metastaser er utrolig kompleks," sier kreftforsker Klein. Ny teknologi gjør det mulig å forstå ikke bare den enkelte celle, men hele systemet. "Her ser jeg muligheter for en helt annen forståelse av medisin."

Nye tilnærminger innen kreftterapi

Bedre forståelse fører forskere til nye angrepspunkter: En lovende tilnærming kommer fra spanske forskere ved Barcelona Institute of Science and Technology. De oppdaget en viss fettsyrereseptor som forekommer i stort antall på noen spesielt aggressive tumorceller. Hvis de blokkerte dette med antistoffer, dannet kreften mye sjeldnere sekundære svulster, som forskerne i Natur å melde.

Slike tilnærminger kan være interessante for en situasjon der mange kreftpasienter befinner seg: svulsten ble gjenkjent tidlig og fullstendig fjernet. Ingen metastaser kan sees. Likevel er det en risiko for tilbakefall. Fordi i forskjellige organer er det mest sannsynlig allerede isolerte kreftceller.

For å ødelegge dette får noen pasienter nå cellegift. De fleste giftstoffene som brukes virker ved å forstyrre cellens reproduksjonssyklus. Imidlertid deler mange av kreftcellene som har spredt seg ikke først, eller deler seg bare sakte. I følge Klein har andre legemidler som virker på metastaser ofte heller ingen effekt.

"Det er et stort gap her," sier forskeren. Med teamet sitt utvikler han modeller for legemiddeltester for å forhindre kolonisering av fremmede organer på en mer målrettet måte. "Håpet om å finne medisiner som fungerer bedre og kanskje bare er halvparten så giftig, er ganske realistisk," sier Klein.

Avlive kreftceller

Nye muligheter kan også oppstå ved bedre forståelse av sovende tumorceller. Mange av de migrerende cellene faller i en slags søvn etter spredning.

Forskning på disse sovende cellene er en av professor Klaus Pantels spesialiteter. "Det er et stort terapeutisk potensiale her," sier han. Tilsynelatende klarer kroppen å holde hvilecellene under kontroll, noen ganger i årevis. Inntil de blir aktive igjen på et eller annet tidspunkt. At dette er tilfelle kan allerede måles ved hjelp av blodprøver utviklet av Pantels team.

Forskerne jobber med en metode for å behandle de våkne cellene i god tid før metastasene har vokst. "Vi ser dette bare når det er milliarder celler," sier han. Da er helbredelse vanligvis umulig.

På sporet av kreft med registre

Et annet mål ville være å holde cellene stille. Men du må vite hva som vekker dem. "Forskning er fremdeles helt i mørket her," sier Pantel. Krefteksperten intensiverer søket. Han er allerede i kontakt med store epidemiologiske sentre.

Planen: å bruke store kreftregistre for å søke etter hendelser i kreftpasienters liv som kan gi informasjon om hva som vekker kreften - og dermed kanskje utvikle midler som lar dem sove i livet.